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Los Pingüinos
Los Pingüinos
ADAPTACIÓN AL MEDIO AMBIENTE:

No sólo son aves marinas, sino que la mayoría de los pingüinos pescan en las aguas antárticas de los océanos del hemisferio Sur. Muchos de ellos nadando en aguas casi congeladas donde las personas no pueden nadar sin protección contra el frío; podemos entrar en esas aguas y dar algunas brazadas, pero nuestro cuerpo no va a durar lo suficiente para poder decir que hemos nadado.

Estas aves pueden permanecer en estas agua frías la mayor parte del tiempo porque su cuerpo ha evolucionado para vivir en este medio ambiente. Las alas se les han transformado en aletas, siendo incapaces de volar en el aire, pero sí en el agua. Sí, los pingüinos nadan ejerciendo las aletas de la misma manera que lo hacen las otras aves carenadas cuando vuelan; por eso, algunos zoólogos los consideran entre las aves de vuelo más eficaz. Las plumas forman una estructura rígida por afuera del cuerpo pero suave y abrigadora por adentro; algo así como la guata de los abrigos por dentro y una coraza por afuera.

Como si la protección de las plumas fuera poco, debajo de la piel tienen una gruesa capa de grasa. Esta grasa fue causa de que muchos pingüinos murieran a manos de los marineros que se dedicaban a matar ballenas y otros animales para obtener aceite y grasa animal. Por suerte esto ya no sucede.

Otras especializaciones de los pingüinos es tener los huesos compactos. En las otras aves del vuelo los huesos, aunque rígidos, no son sólidos; tienen cavidades huecas. Los pingüinos al tener los huesos sin tales cavidades pesan más y esto les ayuda a mantenerse debajo de la superficie del agua con mayor facilidad. Como un contrapeso a la grasa de la piel que los hace flotar.

OTRAS ADAPTACIONES:

El pico lo tienen largo; en algunas especies es bien puntiagudo. Como se alimentan de peces, calamares, crustáceos, krill (los camaroncitos antárticos) y otros animalitos marinos, esta forma del pico les facilita atrapar la presa. También les sirve de defensa. Si ve algún pingüino en dificultad, tenga mucho cuidado si se requiere acercársele para poder ayudarlo. Algunas especies, aun aquellas que aparentan ser totalmente inofensivas, nos pueden arrancar una tira de piel de un picotazo. Las aletas también son peligrosas; el Pingüino Emperador de un aletazo le puede partir una pierna a un hombre, ya se han dado los casos.

LOCOMOCIÓN:

Tienen las patas en la parte posterior del cuerpo y en la tierra pueden caminar, y hasta correr más rápido que nosotros. Caminan de forma erecta, hay veces al andar se tambalean como lo hacen los patos. Al menos una especie se traslada por tierra dando salticos. También se deslizan sobre la nieve como toboganes.

Como en la mayoría de las aves, en cada pata tienen cuatro dedos. Tres dedos son delanteros y uno es posterior. El dedo posterior es pequeño y se mantiene separado. Los tres delanteros son largos, gruesos y están unidos por una membrana interdigital.

Cuando nadan se propulsionan con las alas. Las patas y la cola, que varía el largo según la especie, las emplean como timón.

REPRODUCCIÓN:

La mayoría anida una vez por año. Por lo general forman colonias donde se congregan hasta millones de ellos. Los dos padres cuidan de los pichones. El Pingüino Emperador cría durante el invierno austral en Antártica, incubando el huevo entre las patas en temperaturas de 40º C bajo cero.

DEPREDADORES:

Los pingüinos son cazados por los leopardos marinos, los tiburones y en ocasiones por las orcas. Los huevos y pichones a menudo son víctimas de los págalos, las gaviotas, las ibis, las zorras, los lagartos y las serpientes, dependiendo donde se encuentre la colonia.

DIFERENCIAS ENTRE LAS ESPECIES:

No todos los pingüinos son iguales, en realidad las especies son bien diferentes en su forma y comportamiento. De tamaño varían desde el Pingüino Pequeño, que no logra el medio metro y pesa poco más de un kilogramo, hasta el Pingüino Emperador que sobrepasa el metro de altura y puede pesar hasta 45 Kg. Con respecto al hábitat, el Pingüino de los Galápagos vive en una zona cálida mientras el Pingüino de Adelia, y otros, rara vez abandona la región antártica. Sin embargo las diferencias más drásticas las encontramos en la anidación. Como ya mencionamos, la cría del Pingüino Emperador es bien peculiar, aunque la del Pingüino Rey tal vez sea aun más intrigante y por el resto de los pingüinos, bueno, visítelos.

NOMENCLATURA HISPANA:

El nombre correcto en la Lengua Española al referirnos a estas aves es pájaros bobos, pero como la palabra pájaro se presta a confusión en el estudio propio de las aves, optamos por usar pingüinos ya que las voces populares lo han hecho así. También en algunas referencias no muy recientes les hemos visto ser llamadas pájaros niños. En algunas obras, donde se emplea el idioma con rigidez, es posible ver la palabra pingüinos refiriéndose a las Alcas, lo cual está muy correcto.

¿CUANTAS ESPECIES DE PINGÜINOS EXISTEN?

En el presente existen de 16 a 18 especies de pingüinos, dependiendo del criterio del zoólogo. Algunos consideran al Pingüino Pequeño de Alas Blancas una especie propia, otros clasifican esta ave como una subespecie del Pingüino Pequeño; nosotros la presentamos como posible subespecie. Otros científicos estiman que el Pingüino Real no es una especie sino una subespecie del Pingüino de Penacho Anaranjado; nosotros lo presentamos como especie. Lo cual nos pone en 17 especies diferentes de pingüinos, con sus respectivas subespecies, que es el número más aceptado por la mayoría de los expertos.

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